「皇后」這一名稱是怎麼確定的呢?

在中國古代宮廷裡,皇帝擁有後宮三千佳麗,在眾多妻妾中,皇帝的正妻稱為「皇后」,也簡稱為「后」;而尊稱皇帝的母親為「皇太后」;皇帝的祖母則尊為「太皇太后」。

 

皇后母儀天下,同時替皇帝執掌後宮的事務。可是,為什麼稱皇帝之妻為「后」呢?

 


 

「后」原為君主之意。在《詩經》上載:「商之先後,受命不殆,在武丁孫子。」鄭玄就注釋為:「后,君也。」如大禹的兒子啟稱為「夏后氏」,還有傳說中射日的「后羿」也是一種尊稱。

 

在甲骨文裡,「后」字在左下方是一口字,右上方是一攏起的手,但自金文將字型做了一百八十度的轉動,攏起的手移到左上方,就成了今天通用的字型。

 

《說文解字》上載:「后,繼體君也,像人之形,施以告四方,發號者,君后也。」因為在上古氏族部落中,一般發號施令者為女性的權威,所以「后」的意思為有權威的女性長輩。

 

在甲骨文的卜辭中,「后」還經常被用來代指氏族中的女性首領。所以,也因而引申為帝王的正妻等涵義。

 


 

在周朝以前,天子的妻皆稱為「妃」,周朝開始則稱為「后」。如《禮記•曲禮下》:「天子之妃曰后。」

 

到了秦始皇統一六國之後,改天子為皇帝,並制定了皇帝的正妻為皇后的後妃制度。不過較完備的后妃制度和等級劃分直到漢朝才實際執行。《漢書》卷一記載:「尊王后曰皇后,太子曰皇太子。」還有《三國志•魏書•后妃傳》中有:「太祖建國,始命王后,其下五等:有夫人,有昭儀,有婕妤,有容華,有美人。」

 

所以,後世就將「后」作為皇帝正妻的專稱了。

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